Sciences / Monde

À cause du changement climatique, 99% des bébés tortues sont maintenant des femelles

Temps de lecture : 2 min

Saviez-vous que le sexe des tortues est influencé par la chaleur?

Le réchauffement de la planète est si rapide qu'il ne laisse pas aux espèces animales le temps de s'adapter. | Karlus Morales via Pexels
Le réchauffement de la planète est si rapide qu'il ne laisse pas aux espèces animales le temps de s'adapter. | Karlus Morales via Pexels

Imaginez si 99% des nouveau-nés étaient des filles. C'est exactement ce qui est en train de se passer pour les populations de tortues marines en Floride. Une récente vague de chaleur a rendu le sable de certaines plages si chaud que la plupart des tortues qui y naissent sont des femelles, signale une dépêche de l'agence de presse Reuters relayée par CNN.

Quel rapport entre la chaleur et le sexe de ces bébés? Selon l'Agence américaine d'observation océanique et atmosphérique, ce dernier, tout comme celui des bébés alligators, n'est pas déterminé lors de la fécondation, mais par la température de l'environnement dans lequel les œufs se développent. Si celle-ci est inférieure à 27,7°C, des mâles sortiront des œufs en éclosion. En revanche, si la température est supérieure à 31°C, il s'agira de femelles.

Or, ce qui est «terrifiant», insiste Bette Zilkebach, directrice du Turtle Hospital (Hôpital pour tortues) à Marathon, dans l'archipel des Keys, c'est que depuis quatre ans, la Floride connaît ses étés les plus chauds jamais enregistrés.

Le fait qu'il n'y ait plus que 1% de bébés tortues mâles n'est qu'une illustration supplémentaire de la crise climatique qui vient perturber les écosystèmes de la Terre. Le réchauffement de la planète est si rapide qu'il ne laisse pas aux espèces animales le temps de s'adapter.

La situation est d'ailleurs similaire en Australie: selon une étude publiée en 2018, 99% des tortues vertes nouveau-nées dans le pays étaient des femelles à ce moment-là. Et bien qu'un mâle féconde plusieurs femelles, cela posera problème à long terme.

Jamais plus on ne verra
la famille tortue?

«Sans diversité génétique, vous allez assister à une baisse cruciale du nombre de tortues au fil des années», alerte Melissa Rosales Rodriguez, de la clinique pour tortues du zoo de Miami. «Nous n'avons pas le ratio mâles-femelles nécessaire à la réussite des saillies», ajoute-t-elle.

Par ailleurs, des centres médicaux animaliers spécialisés dans le soin des tortues luttent contre la fibropapillomatose, une forme de papillomavirus proche de l'herpès. Ces tumeurs se transmettent d'une espèce de tortue à l'autre et peuvent entraîner la mort des reptiles malades s'ils ne sont pas soignés.

Les tortues subissant à la fois les effets du changement climatique et la propagation rapide de cette maladie, il semble urgent, aux yeux de la directrice de la clinique de Marathon, d'ouvrir plus de centres spécialisés. «Le Turtle Hospital a été le premier centre de soins en Floride, aujourd'hui, il nous en faut d'autres.»

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