Sciences

Un astronaute reviendra de l'espace plus jeune mais aussi plus vieux que son frère jumeau

Temps de lecture : 2 min

Scott (à gauche) et Mark Kelly. Nasa
Scott (à gauche) et Mark Kelly. Nasa

Scott Kelly est un astronaute américain qui va rejoindre la Station spatiale internationale, ce vendredi 27 mars, en compagnie de deux astronautes russes.

Il va y passer 342 jours avant de retrouver la Terre et son frère jumeau, Mark. Mais comme l'explique Quartz, il sera alors à la fois plus vieux et plus jeune que Mark.

«Parmi d'autres choses, les chercheurs vont chercher à savoir si les rayons cosmiques –les radiations dans l'espace– peuvent raccourcir sa durée de vie, en augmentant les dommages infligés à ses télomères.»

Les télomères, ce sont «des régions hautement répétitives, donc a priori non codantes d'ADN à l'extrémité d'un chromosome», explique Wikipedia. Et comme le détaille Quartz:

«On pense qu'ils jouent un rôle dans le vieillissement, parce qu'ils rétrécissent à chaque fois qu'une cellule se duplique, et copie son ADN dans une nouvelle. Quand ils sont trop petits, la duplication s'arrête, rendant le corps humain vulnérable au vieillissement ou au cancer.»

Le site américain explique par ailleurs que les scientifiques s'attendent à ce que les rayons, la perte de poids, les changements dans son régime et d'autres facteurs spatiaux feront rétrécir les télomères de Scott plus vite que ceux de son frère, et donc qu'il vieillira plus vite.

Mais il ne va donc pas seulement vieillir plus vite, il va également rajeunir, expliquait Mark Kelly (celui qui ne va pas dans l'espace) au Guardian, en février, et ce grâce aux théories d'Einstein sur la relativité:

«Cet effet est connu sous le nom de paradoxe des jumeaux, même si ce n'est pas vraiment un paradoxe. C'est une conséquence assez directe des lois de la relativité. Le temps passera légèrement plus lentement pour Scott que pour moi, parce que je voyagerai à une plus grande vitesse relative pour moi.»

Pour ceux qui n'ont pas tout à fait compris et qui ont vu Interstellar pensez à cette scène du film (spoilers évidemment):

Le média britannique a fait le calcul et estime qu'à son retour sur Terre, Scott aura vieilli de 3 millisecondes de moins que son frère, resté sur Terre. Quartz estime de son côté que Mark sera plus jeune de 8 millisecondes, et que de toute façon «même si l'on ajoute ces quelques instants à ceux gagnés –il avait déjà passé 180 jours dans l'espace, et son frère 54– cela ne suffira probablement pas à compenser tous les effets biologiques à vivre là-haut».

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