Science & santé

Découvrez le magnifique visage de Mars

Phil Plait, traduit par Andréa Fradin, mis à jour le 30.09.2014 à 10 h 03

La photo que nous offre la Mars Orbiter Mission indienne nous permet de voir tellement de détails de la planète! Venez, on part faire une balade.

Photo publiée le 29 septembre par la mission indienne MOM

Photo publiée le 29 septembre par la mission indienne MOM

Ceci est une image intégrale d'une des faces de Mars, capturée par la Mars Orbiter Mission indienne (ou MOM). Elle a été publiée le 29 septembre et montre quasiment tout un hémisphère de la planète.

C'est magnifique. Il y a tant de choses à y voir!

Le Nord est tout en haut à gauche (plus ou moins à 11 heures), et le pôle semble recouvert d'un léger brouillard. L'immense zone plus claire, juste en haut à droite, est appelée Arabia Terra. C'est une bande de plateaux de 4.500 kilomètres de long, qui est l'une des plus anciennes région de Mars. Difficile d'en juger à partir de cet angle mais ce terrain est fortement érodé et couvert de cratères.

Juste en dessous se situe un long territoire obscur, Terra Meridiani, la plaine du Méridien, même si on pourrait aussi l'appeler la «Terre du Milieu». Le robot Opportunity est là-bas, à déambuler et retourner des roches. Toute cette zone prouve qu'il y a eu, un jour, de l'eau souterraine.

Niché tout au nord de la Terra Meridiani, se trouve le cratère Schiaparelli, qui fait plus de 460 kilomètres de diamètre! C'est énorme, bien plus large encore que le cratère laissé par l'astéroïde tueur-de-dinosaures ici sur Terre.

Juste au-dessus, dans l'Arabia Terra, vous pouvez aussi apercevoir le cratère Cassini (également de plus de 400 kilomètres de diamètre) et, à droite, juste dans la région sombre appelée Syrtis Major, se situe le cratère Huygens, dont la taille est à peu près similaire à celle de Schiaparelli. Les astronomes Cassini et Huygens ont étudié Saturne, c'est d'ailleurs pour ça que la mission Cassini porte ce nom, et la sonde envoyée à partir de Cassini vers Titan, l'une des lunes de Saturne, est appelée Huygens. On peut dire que ces astronomes ont pas mal bourlingué!

Je pourrais continuer comme ça encore et encore. Vous pouvez voir Hellas Basin, cette région aux couleurs caramel en bas à droite, juste à la lisière, et les glaces du pôle Sud tout en bas. Il y a des cratères à gogo, et toute sorte de zones érodées par le vent que tant de scientifiques étudieraient avec joie pour le reste de leur vie.

Mais ce qui moi, maintenant, me fait soupirer de contentement, c'est la perspective globale de cette image. Nous voyons là la face entière d'une planète, une perspective qu'on n'arrive pas toujours à avoir de nos sondes, envoyées pour étudier Mars en détails.

Cydonia Mensae, relief martien dans lequel de nombreuses personnes ont vu un visage | Wikimedia Commons

Et la petite touche en plus, le fait que la planète ne soit pas complètement éclairée –vous pouvez voir la ligne entre le jour et la nuit, traversant le coin gauche de la planète– nous rappelle que ce que nous voyons est un monde à part entière, un immense bout de territoire qui n'attend que nous pour être exploré et compris.

Phil Plait
Phil Plait (71 articles)
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