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Baladez-vous en très haute résolution dans la galaxie d'Andromède

Phil Plait, traduit par Andréa Fradin, mis à jour le 04.09.2014 à 11 h 26

Une incroyable compilation d'images prises par le télescope Mayall, en Arizona, vous permet de plonger dans la plus proche voisine de la Voie Lactée, à 2,5 millions d'années-lumière.

Toutes les photos de cet article sont à attribuer au Local Group Survey Team and T.A. Rector (University of Alaska–Anchorage) | Prises par le télescope Mayall par une équipe d'astronomes menée par Phil Massey (Lowell Observatory), avec Knut Olsen, George Jacoby, Chris Smith (NOAO), Paul Hodge (Université de Washington), et Wayne Schlingman (OSU);

Toutes les photos de cet article sont à attribuer au Local Group Survey Team and T.A. Rector (University of Alaska–Anchorage) | Prises par le télescope Mayall par une équipe d'astronomes menée par Phil Massey (Lowell Observatory), avec Knut Olsen, George Jacoby, Chris Smith (NOAO), Paul Hodge (Université de Washington), et Wayne Schlingman (OSU);

Avez-vous eu votre moment «WOW!» du jour? Non? Laissez-moi arranger ça, en vous présentant la galaxie d'Andromède.

Pas mal, n'est-ce pas? Dites-vous que j'ai dû réduire l'image pour coller à la largeur de la page. En la divisant... par 44!

La version en pleine résolution de l'image, en .jpg, atteint les dimensions stupéfiantes de 48.327 x 12.185 pixels, et pèse dans les 340 Mb! Et la version en .tif? Dans les 717 Mb, juste pour que vous soyez au courant.

Cette image d'Andromède (aussi appelée M31) à vous décrocher la mâchoire a été assemblée par mon ami astronome et astro-photographe Travis Rector. Les données proviennent de Local Group Survey, un projet qui vise à observer les régions des galaxies proches où se forment les étoiles. Pour embrasser l'ensemble de la galaxie, la mosaïque utilise dix pointages différents du télescope Mayall, de quatre mètres de diamètre, en Arizona.

L'image s'appuie sur cinq filtres: ultraviolet, bleu, lumière visible (jaune), infrarouge, et une fine raie d'émission H-α. Les quatre premiers mettent en évidence les étoiles et la poussière de la galaxie, et le dernier souligne la nébuleuse où se forment des étoiles, qui tapisse Andromède.

J'ai décidé de violenter ma bande passante et d'ouvrir l'intégralité de l'image afin de vous montrer un bout de cette nébuleuse en pleine résolution:

Cette partie de la nébuleuse est située environ à 4h sur la photo, le long du bras extérieur de la spirale. Essayez de le retrouver!

La résolution de cette image est incroyable, particulièrement si on considère que le tout couvre environ 3,5° du ciel –on pourrait y caser sept pleines lunes!

La galaxie d'Andromède en elle-même est la grosse spirale la plus proche de notre Voie Lactée, à près de 2,5 millions d'années-lumière. C'est notre voisine d'à côté... mais soyez conscients que cela signifie qu'elle est à 25 x 1030 kilomètres de nous!

M32, un satellite d'Andromède, est également une galaxie.

Andromède est visible à l'oeil nu, et c'est même un bon moment pour la voir: à cette période de l'année, pour les habitants de l'hémisphère Nord, elle est suffisamment haute dans le ciel pour être repérée au nord-est, aux alentours de 22 heures [Phil Plait vit dans le Colorado, aux Etats-Unis. En France, l'observation d'Andromède peut se faire en hiver, ou tard dans les nuits d'été. Elle est placée sous Cassiopée, NDT].

Une observation avec des jumelles la montre comme une tache allongée, et un petit télescope commencera à vous dévoiler quelques détails, comme M32, une galaxie naine satellite d'Andromède (à voir dans l'image en plein résolution tout en haut à gauche du plus gros centre de la galaxie. A noter qu'une autre galaxie satellite, M110, est juste à l'extérieur du champ de vision, sous M31). Je ne saurais vous dire combien de fois j'ai vu M31, de mes propres yeux ou en regardant les images du télescope Hubble.

C'est très rare d'obtenir une image de très haute résolution comme celle-ci qui capte aussi une large part de la galaxie. Travis a fait un incroyable boulot –comme d'habitude.

Phil Plait
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