Science & santé

Si un chimpanzé mange des feuilles par petites bouchées, c'est qu'il flirte

Repéré par Mathieu Dejean, mis à jour le 04.07.2014 à 18 h 10

Repéré sur BBC

Des chercheurs ont traduit quelques gestes faits par les chimpanzés pour communiquer entre eux.

Juvenile Chimpanzee / William Warby via Flickr licence by

Juvenile Chimpanzee / William Warby via Flickr licence by

Une équipe de scientifiques a suivi et filmé des communautés de chimpanzés en Ouganda. Ils ont passé en revue plus de 5.000 événements au cours desquels les singes ont communiqué. Les résultats ont été publiés dans Current Biology.

D’après Catherine Hobaiter, de l’université St Andrews, qui a dirigé cette étude, les chimpanzés sont les seuls animaux en dehors de l’être humain à pouvoir transmettredélibérément un message à un autre individu. «C’est ce qui est incroyable dans les gestes des chimpanzés.  A cet égard, ce sont les seuls qui s’apparentent au langage humain», a-t-elle déclaré à la BBC.

L’étude a répertorié 66 gestes, et a distingué 19 messages spécifiques non ambigus, c’est-à-dire utilisés de manière répétitive pour signifier la même chose.

Par exemple, un chimpanzé qui découpe des feuilles, en en prenant de manière ostentatoire de petites bouchées, fait des avances sexuelles. Un mouvement vif signifie «arrête», ou «pousses-toi». Tendre la patte à sa progéniture est une invitation à ce qu’elle lui grimpe sur le dos. Les messages ne sont certes pas très subtiles, mais la volonté de transmettre est bien là.

«Le grand message [de cette étude] c’est qu’il y a une autre espèce juste là qui est très sensée dans sa communication, et que ce n’est donc pas un don propre aux être humains», explique Catherine Hobaiter. «Les chimpanzés sont plus proches de nous qu’ils ne le sont du reste des grands singes, il est donc logique que nous soyons incroyablement ressemblants sur de nombreux points», ajoute-t-elle.

Pour  Susanne Shult, biologiste de l’évolution à l’université de Manchester, interrogée par la BBC, cette étude a le mérite de chercher à combler un point aveugle dans notre connaissance sur l’évolution du langage humain. Mais elle estime que les résultats sont décevants:

«L’imprécision quant au sens de ces gestes signifie soit que les chimpanzés ont peu à communiquer, soit qu’il nous manque encore beaucoup d’information contenue dans leurs gestes et actions.»

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