L'incroyable accident de Phineas Gage

Slate.fr, mis à jour le 22.07.2009 à 16 h 40

La découverte d'un daguerréotype inédit de Phineas Gage, la seule photographie connue de cet homme, fait remonter à la surface l'histoire de cet ouvrier du rail américain victime d'un des accidents les plus bizarres de l'histoire de la neurologie, rapporte le Los Angeles Times.

En 1848, Gage se fit transpercer la tête dans un accident de travail: il était en train de fourrer de la poudre explosive dans un rocher pour le faire éclata quand celle-ci explosa, propulsant un morceau de roche de 6 kg sur son visage. Le bout entra par la joue, ressortit par le haut du crâne et atterrit 25 mètres plus loin.

Gage perdit connaissance pour un court instant seulement, malgré le fait qu'une grande partie de l'avant-gauche de son cerveau avait été détruite. Il fut physiquement rétabli en 10 semaines, mais sa personnalité avait changé de manière irréversible. Il était passé d'un ouvrier intelligent et d'humeur égale à un homme irrévérent, vulgaire, obstiné et capricieux.

Le cas de Gage influença les recherches du 19e siècle sur la localisation des fonctions du cerveau et fut le sujet de nombreux ouvrages scientifiques. Il aida notamment à comprendre que la chirurgie pouvait être pratiquée sur le cerveau sans être forcément fatale.

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Photo: Reproduction d'un daguerréotype de Phineas Gage, Journal of the History of the Neurosciences, Copyright Taylor and Francis Group LLC.

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