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Peut-on devenir noir?

Temps de lecture : 2 min

Le changement de couleur de peau de Michael Jackson est-il possible dans l'autre sens?

Depuis la mort de Michael Jackson, les biographies qui paraissent dans les médias sont partagées entre les hommages inconditionnels à l'un des artistes les plus célèbres du 20e siècle et les récits sur les zones d'ombre du personnage.

Un des thèmes qui a été le plus commenté, et qui le sera sans doute dans les innombrables «quick-books» à paraître sur l'artiste, est le changement d'aspect physique du chanteur tout au long de sa carrière, et notamment l'éclaircissement progressif de sa couleur de peau. Michael Jackson est bel et bien devenu Blanc. Mais peut-on devenir noir?

Le cinéma a souvent décrit des Blancs devenant noirs. Le dernier exemple en date, et sans doute le plus réussi visuellement, est la performance de Robert Downey Jr dans la comédie Tropic Thunder. Il y joue un acteur qui applique à la lettre la méthode de l'Actors Studio, qui consiste à étudier la psychologie de son personnage de manière très fouillée, et devient noir pour les besoins d'un rôle.

Dans la réalité, la couleur de la peau est déterminée par la quantité et la nature des mélanines contenues dans la peau. Le teint d'une personne est donc d'abord une question de génétique, et il n'existe aujourd'hui aucun moyen de modifier génétiquement la complexion de la peau.

Si on ne sait pas rendre volontairement et définitivement la pigmentation de la peau plus foncée, certaines pathologies provoquent une hyperpigmentation de la peau. La maladie d'Addison, une maladie endocrinienne rare qui trouve ses causes dans une insuffisance des glandes surrénale, provoque un brunissement de la peau par plaques, et qui peut aller jusqu'à recouvrir la totalité de la surface cutanée. C'est le prétexte qu'a utilisé Etienne Chatiliez pour faire devenir Noir son personnage raciste d'Agathe Cléry, interprété par Valérie Lemercier.

La seule façon de brunir volontairement sa peau reste encore le bronzage, naturel ou non. Les crèmes auto-bronzantes disponibles dans les magasins de cosmétique «pigmentent la couche cornée de la peau en l'oxydant, ce qui donne un aspect pigmenté», explique Antoine Mahé, dermatologue au centre hospitalier de Meaux. Mais il s'agit dans les deux cas d'une pigmentation temporaire de la peau.

Ce manque de techniques pour brunir la peau contraste avec le grand nombre de produits qui existent pour obtenir l'effet inverse, un blanchiment de la pigmentation. L'explication est simple: «contrairement au blanchiment, il n'existe en fait pas de demande pour des brunissements permanents de la peau» selon Antoine Mahé.

Face à la demande très forte qui existe en Afrique ou dans certains pays d'Asie, le marché des crèmes blanchissantes a explosé depuis quelques années. Des produits à base d'hydroquinone de corticoïdes ou même de mercure circulent sur les marchés. Mais, parce que tous les produits d'éclaircissement significatif de la peau présentent des risques pour la santé, beaucoup sont interdits dans l'Union européenne.

Selon Antoine Mahé, Michael Jackson «n'utilisait pas ces produits car ils ne donnent pas un blanchiment aussi spectaculaire que le sien. Il est plus probable qu'il ait utilisé un dérivé puissant de l'hydroquinone, le monobenzyle éther d'hydroquinone, un produit difficile à se procurer qui peut entraîner un blanchiment prononcé et permanent.» Ce produit est parfois utilisé pour uniformiser la peau des patients atteints du vitiligo, une maladie de l'épiderme qui laisse apparaître des taches blanches sur le corps dont Michael Jackson affirmait être atteint.

Une exception de taille à l'impossibilité de devenir Noir est toutefois à noter. En Afrique du Sud, c'est toute une communauté qui a officiellement changé de couleur de peau en même temps. La Cour Suprême sud-africaine a en effet décidé en juin 2008 que les Chinois devaient être reclassés dans la catégorie «noirs». Une décision qui n'a rien à voir avec les maladies de pigmentation: les autorités voulaient faire profiter aux Chinois, qui étaient jusque là considérés comme des blancs, des politiques de discrimination positives mises en place pour lutter contre la domination blanche dans le secteur privé.

Grégoire Fleurot

(Photo: Steven Fernandez, Flickr, CC)

Grégoire Fleurot Journaliste

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