Life

Une vie de chien

Christopher Beam, mis à jour le 24.05.2009 à 8 h 20

Comment connaître le véritable âge d'un chien?

Le chien le plus vieux du monde est une femelle teckel prénommée Chanel, qui vit à Long Island. Ce toutou vient d'avoir 21 ans il y a quelques jours. Certains articles de presse ont indiqué qu'elle avait 120 ans en «âge de chien». D'autres ont dit que c'était comme si elle avait 147 ans. Lequel de ces deux âges est-il le bon?

En fait, Chanel a environ 113 ans en âge de chien. L'«âge de chien» est un système de mesure qui transpose l'âge d'un canidé dans le cadre d'une espérance de vie humaine. Autrement dit, on cherche à savoir l'âge qu'aurait Chanel si elle était un homme ou une femme.

On a tendance à croire qu'une «année humaine» correspond à sept «années de chien». Pourtant, ce rapport 1-7 donne une fausse idée de la longévité. Selon l'association médicale vétérinaire américaine (AVMA), la formule officielle assimile la première année d'un chien de taille moyenne à 15 ans chez un homme et sa deuxième année à neuf ans de vie humaine. Après quoi chaque année correspond à peu près à cinq ans. (Calculez l'âge de votre toutou adoré en âge de chien ici)».

Mais cette formule varie en fonction du poids de l'animal. Les gros chiens vivent en général moins longtemps. Ils vieillissent donc plus vite en âge canin. Tandis que les chiens de petite taille vivent plus longtemps et vieillissent plus lentement en âge de chien! (Cette différence est en partie due à ce que les gros chiens courent plus de risques de souffrir d'arthrites débilitantes ou de problèmes intestinaux.) L'espérance de vie d'un danois, par exemple, atteint seulement huit ans. Par conséquent, un danois qui a 4 ans en a déjà 35! Néanmoins, le calcul de l'âge des chiens est loin d'être une science exacte. En effet, le mode de calcul de l'AVMA regroupe tous les chiens de plus de 41 kilos (y compris les saint-bernards qui pèsent autour de 90 kilos) dans une seule et même catégorie.

Par ailleurs, cette formule a évolué avec le temps, de même que les espérances de vie de l'homme et du chien. L'espérance de vie des hommes et des femmes nés en 1901 était en moyenne de 49 ans. Aujourd'hui, elle est de 77 ans. Les chiens aussi vivent plus longtemps qu'avant. En 1987, 32% des chiens vivaient plus de six ans. Aujourd'hui, c'est le cas de 44% d'entre eux.

Depuis longtemps, les chercheurs sont intrigués par le rapport entre les espérances de vie humaine et canine. En 1268, une inscription fut gravée sur le sol de l'abbaye de Westminster. Il s'agit d'un calcul du jour du Jugement dernier fondé sur la durée de vie des créations de Dieu, avec notamment la durée de vie du chien, que les chercheurs estimaient à de neuf ans, et de l'humain, à 81 ans. George Buffon, un naturaliste du 18e siècle a fait remarquer que les chiens vivent grosso modo entre 10 et 12 ans, tandis que les humains vivent entre 90 et 100 ans.

Il a fallu attendre le 20e siècle pour voir apparaître l'expression «âge de chien» ou «âge canin». On ne sait pas vraiment qui l'a inventée, mais dans les années 60, l'expression était devenue courante. En effet, dans les exercices de maths de certains manuels, les élèves devaient calculer leur âge «en âge de chien». Puis, dans les années 70, les pubs de la pâtée pour chien de la marque Alpo ont popularisé la fameuse multiplication par sept. On y voyait l'acteur Lorne Green disant: «Duchesse a 13 ans. Si elle était vous ou moi, elle aurait 91 ans.»

On aurait tous préféré que l'«âge de chien» soit égal à l'âge humain. Et que le meilleur ami de l'homme vive aussi longtemps lui...

Christophe Beam

Ce papier paru le 7 mai sur slate.com a été traduit par Micha Cziffra

Crédit photo: Chien, Rorschach, Kinologik, Creative Commons / FLICKR
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