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Pourquoi les tétons pointent-ils quand il fait froid?

Forrest Wickman, mis à jour le 10.01.2012 à 11 h 01

Pour la même raison que le froid donne la chair de poule.

Un bodybuilder lors d'un championnat suisse, le 23 mai 2009. REUTERS/Denis Balibouse

Un bodybuilder lors d'un championnat suisse, le 23 mai 2009. REUTERS/Denis Balibouse

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Le député Barney Frank s’est «fait voler la vedette par sa propre poitrine» lors d’un discours lundi 19 décembre. Ses tétons pointaient, comme on peut le voir dans la vidéo ci-dessous:

L'épisode a «suscité des interrogations sur la température qu’il faisait à la Chambre des représentants», selon le Huffington Post. Mais pourquoi les tétons durcissent-ils avec le froid?

Nul ne le sait, mais c’est probablement pour la même raison que le froid donne la chair de poule. Les basses températures stimulent les minuscules muscles attachés aux follicules pileux, ce qui fait dresser les poils. C’est le réflexe pilomoteur.

Chez d’autres mammifères, plus velus, cette réaction crée une couche isolante; chez les humains, ce serait un réflexe vestigial. Les aréoles (parties colorées autour des mamelons) contiennent aussi des cellules musculaires lisses qui se contractent quand elles sont stimulées, et le froid peut pousser la peau à se plisser vers l’intérieur alors que le mamelon pointe.

Froid, allaitement, excitation

Pincer ces muscles peut aussi faire grossir les glandes de Montgomery –ces petites bosses qui entourent le mamelon et qui sécrètent un fluide facilitant l’allaitement. (Les hommes aussi ont des glandes de Montgomery, dans certaines circonstances ils peuvent même produire du lait.) Les chercheurs sont peu nombreux à avoir essayé de comprendre pourquoi les aréoles pouvaient réagir au froid.

Les aréoles comptent parmi les parties les plus sensibles du corps et elles peuvent être stimulées chez la femme comme chez l’homme. En plus d’être particulièrement sensibles au froid, les tétons peuvent aussi pointer pendant l’allaitement ou à cause de l’excitation sexuelle.

Deux situations qui engendrent la production de l’hormone ocytocine, qui déclenche le réflexe pilomoteur. Chez les femmes qui allaitent, cela peut être provoqué par une stimulation tactile ou par la simple vue d’un bébé affamé.

Pendant une relation sexuelle, les hommes sont, comme les femmes, sujets au réflexe pilomoteur mais l’effet se remarque moins sur les seins masculins, moins développés.

Pas tous égaux devant les tétons qui pointent

Certains ont les tétons qui pointent plus souvent et plus facilement que d’autres, ce qui peut être douloureux ou gênant. Pour les cas extrêmes, les médecins conseillent de porter des cache-tétons ou des coquilles protège-mamelons (également disponibles pour hommes).

Les mammifères n’ont pas tous les mêmes tétons. Les gorilles ont les tétons qui pointent quand ils sont stimulés physiquement et quand ils se frappent la poitrine. Les pinnipèdes (phoques, otaries, morses) possèdent des mamelons rétractables qui ne sortent que quand ils nourrissent leurs petits. Les rats adultes mâles n’ont pas de mamelons, les chevaux mâles non plus. Ceux des chiennes se flétrissent quand elles sont stérilisées. L’ornithorynque et l’échidné n’en ont pas du tout, ils sécrètent du lait par les pores de leur peau.

Forrest Wickman

Traduit par Aurélie Blondel

L’Explication remercie Todd Disotell de l’université de Ney York, Dana Holwitt du Montclair Breast Center et Philip Myers de l’université du Michigan.

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