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Une épidémie menace au Mexique et aux Etats-Unis

Jean-Yves Nau, mis à jour le 25.04.2009 à 11 h 10

L'agent pathogène est un virus d'origine à la fois aviaire, porcine et humaine.

L'Organisation mondiale de la santé (OMS) et l'ensemble des autorités sanitaires internationales sont depuis peu en alerte après la découverte d'un début d'épidémie due à un nouveau virus grippal d'origine porcine qui ces derniers jours aurait déjà fait une soixantaine de morts au Mexique. Fait inquiétant: la plupart des victimes étaient en bonne santé et âgées de 25 à 45 ans. Plus d'un millier de personnes souffrant de pneumonie sont en observation dans le pays. Huit cas bénins de la maladie viennent également d'être identifiée au Texas et en Californie. Principale question soulevée assiste-t-on ici au début d'une nouvelle pandémie grippale hautement pathogène?

Une série d'initiatives a été prise par les autorités sanitaires mexicaines pour réduire les mouvements de population et donc les risques de transmission inter-humaine de l'infection. Vendredi 24 avril, l'armée mexicaine a commencé à distribuer gratuitement des masques individuels de protection. Toutes les écoles, les lycées et et les universités publiques et privées ont été fermés dans la capitale (où vivent 20 millions de personnes) ainsi que dans l'Etat de Mexico. Il en va de même pour les  théâtres et les musées.

Les autorités de la capitale mexicaine ont demandé à la population d'éviter de prendre les transports en commun,  de ne pas s'embrasser ou plus se serrer la main pour se saluer. Autre symptôme éclairant de l'inquiétude des autorités: les deux rencontres de football de Première division prévues dimanche 26 avril à Mexico seront bien disputées, mais à huis clos. Le président mexicain Felipe Calderon et le maire de Mexico, Marcelo Ebrard, ont suspendu toutes leurs activités initialement prévues pour se consacrer à l'organisation de la lutte préventive. L'aéroport de la capitale demeure en activité et aucune décision de mise en quarantaine ou de fermeture des frontières n'a été prise.

Aux Etats-Unis, le président Barack Obama est tenu informé de l'évolution de la  situation et la Maison Blanche a déclaré prendre l'alerte très au sérieux. Des « centres opérationnels d'urgence » ont été mis en  place. Au Canada mais la ministre de la santé a appelé la population à la plus grande vigilance. D'autre part six pays latino-américains a priori non touchés  (Costa Rica, Nicaragua, Brésil, Pérou,  Chili et Colombie) ont décrété un état d'alerte sanitaire ou annoncé des mesures préventives.

A Genève au siège de l'OMS, où l'on se dit « très inquiet », on a activé un centre d'opération chargé de récolter et de centraliser toutes les informations virologiques et épidémiologiques. Informé par l'OMS le gouvernement français a quant à lui organisé une réunion interministérielle dans la soirée du 24 avril. La direction générale de la santé devait mettre en place samedi 25 avril un centre de crise afin de suivre l'évolution de la situation sanitaire. Ce centre devrait aussi émettre des recommandations à destination des Français résidant au Mexique ainsi que des conseils aux voyageurs. Les autorités sanitaires françaises estiment qu'il est fort possible qu'existe un lien entre les cas mexicains et ceux identifiés aux Etats-Unis. 

La directrice générale de l'OMS, Margaret Chan, devait rentrer dans la nuit du 24 au 25 avril de Washington à Genève pour participer, vraisemblablement dans l'après-midi du 25 à une téléconférence de la commission d'urgence du Règlement sanitaire international (RSI). La commission d'urgence pourrait formuler des recommandations, concernant notamment un relèvement de l'alerte vis à vis d'un risque de pandémie -povant conduiré à des décisons de fermeture des frontières et de réduction des mouvements de transports aériens. 

Le 24 avril une certaine confusion demeurait encore quant au type de virus responsable de ce début d'épidémie. Selon l'OMS les premiers cas mortels observés au Mexique seraient dus à une infection par le virus grippal de type A/H1N1 connu pour être responsable d'une forme de grippe porcine. Mais Dave Daigle, porte-parole des Centres américains pour le contrôle et la surveillance des maladies (CDC), a déclaré que le nouvel agent pathogène était constitué de plusieurs souches. Il serait selon lui le produit d'une série de mutations et de réassortiments génétiques et composé d'éléments provenant de virus d'origine à la fois aviaire, porcine et humaine, une situation semble-t-il jamais vue jusqu'à présent. L'information a été confirmée dans la matinée du 25 avril. Selon les responsables du Centre européen de prévention et de contrôle des maladies  « il y a un risque, même réduit, d'apparitions de virus au potentiel pandémique. » La plupart des  centres de référence de virologie agréés par l'OMS travaillent actuellement à décrypter la composition génétique et moléculaire de ce nouveau virus afin d'en identifier l'origine et de tenter d'en évaluer le caractère pathogène.

Le 25 avril une certaine confusion règnait aussi quant aux mesures pouvant être prises en terme de vaccination ou de prescription médicamenteuses.  Selon Armando Ahued, responsable sanitaire de la municipalité de Mexico un « antivirus spécifique » serait disponible et le pays disposerait d'un  million de doses du médicament. Il s'agit du Tamiflu (ou oeltamivir) de la multinationale pharmaceutique Roche. Les autorités sanitaires mexicaines ont annoncé le 24 avril que le recours au médicament était préférable à une campagne de vaccination antigrippale de masse. Elles avaient pourtant annoncé une campagne de vaccination quelques heures plus tôt avant que l'OMS ne laisse entendre que les vaccins antigrippaux actuellement disponibles n'étaient pas efficaces contre la nouvelle souche virale émergente.

Jean-Yves Nau

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Journaliste
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