Santé / Sciences

Un détail dans votre œil permettrait de savoir si votre cerveau est en bonne santé

Temps de lecture : 2 min

Une étude a démontré que les personnes avec des couches rétiniennes plus minces échouaient davantage aux tests de performance cognitive.

D'ici 2050, 152 millions d'humains pourraient souffrir de la maladie d'Alzheimer dans le monde. | Brands&People via Unsplash
D'ici 2050, 152 millions d'humains pourraient souffrir de la maladie d'Alzheimer dans le monde. | Brands&People via Unsplash

L'Alzheimer, maladie neurodégénérative caractérisée par une perte progressive de la mémoire et de certaines fonctions cognitives, touchait 50 millions de personnes dans le monde en 2015. D'après les estimations, 152 millions devraient en souffrir à l'horizon 2050. Il n'existe à l'heure actuelle aucun traitement fiable pour la guérir ni même la ralentir. Cependant, des signes cachés d'Alzheimer peuvent exister beaucoup plus tôt.

Une nouvelle recherche scientifique suggère que l'amincissement de la rétine à l'âge moyen serait lié à la performance cognitive. Les chercheurs soutiennent même que les résultats qu'ils ont obtenus laissent penser qu'un jour, un simple test oculaire pourrait aider à prédire le risque qu'une personne contracte la maladie d'Alzheimer.

«Étant donné que nous ne sommes pas en mesure de traiter la maladie d'Alzheimer avancée et que sa prévalence mondiale augmente, il est vraiment important de pouvoir identifier les personnes au stade préclinique et peut-être, avoir la chance d'intervenir», explique Ashleigh Barrett-Young, chercheuse en santé à l'université d'Otago en Nouvelle-Zélande, qui a dirigé l'étude.


L'œil, une fenêtre sur le cerveau

Ce n'est pas la première fois que l'œil est étudié comme une clef de la santé. À travers la rétine, le cerveau peut être analysé et donner accès à bon nombre d'informations. Il y a plus d'une décennie, des chercheurs ont trouvé des protéines bêta-amyloïdes, la marque de fabrique de la maladie d'Alzheimer, dans la rétine de personnes atteintes de la maladie. Ces patients avaient également des rétines plus fines.

Une autre étude, réalisée en 2018, a révélé des liens étroits entre cette maladie et trois pathologies oculaires. Bien que tous ces liens soient intrigants, les facteurs de risque d'Alzheimer sont nombreux et variés.

La nouvelle étude a analysé les données de l'expérience de Dunedin. Cette dernière a suivi la vie de plus de 1.000 bébés nés au début des années 1970 en Nouvelle-Zélande. Cinquante ans après, Ashleigh Barret-Young et ses collègues ont sélectionné un sous-groupe de 865 adultes ayant subi des scintigraphies oculaires –un examen permettant le diagnostic précoce de certaines maladies– à l'âge de 45 ans ainsi que des tests neuropsychologiques dans l'enfance et à l'âge adulte dans le cadre de l'expérience de Dunedin.

Leur analyse a démontré que les participants avec des couches rétiniennes plus minces échouaient davantage aux tests de performance cognitive. Cependant, aucune association n'a été trouvée entre l'amincissement de la rétine et une baisse globale des performances cognitives qui relèverait d'une maladie neurodégénérative. L'amincissement de la rétine à 45 ans est lié à une baisse de la vitesse de traitement du cerveau, pas nécessairement à la maladie d'Alzheimer –autrement dit, ce serait simplement un signe de vieillesse général.

«Les résultats suggèrent que l'épaisseur rétinienne pourrait être un indicateur de la santé globale du cerveau», déclare Ashleigh Barret-Young. On ne sait pas encore si les tests oculaires pourront diagnostiquer à l'avance des maladies si complexes qu'Alzheimer. Cependant, des études antérieures ont démontré que l'amincissement de la rétine pourrait précéder le déclin cognitif et le diagnostic de démence. «À l'avenir, ces résultats pourraient entraîner l'utilisation de l'intelligence artificielle pour effectuer des tests et déterminer vos risques de développer la maladie d'Alzheimer», conclut la chercheuse.

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