Parents & enfants

Faut-il supprimer les manuels scolaires?

Temps de lecture : 4 min

Enjeu sociétal à l'interface entre l'institution, le corps enseignant et les élèves, le manuel scolaire est un objet complexe dont les usages sont en plein bouleversement.

Dans une salle de classe marseillaise, le 3 septembre 2009. | Anne-Christine Poujoulat / AFP
Dans une salle de classe marseillaise, le 3 septembre 2009. | Anne-Christine Poujoulat / AFP

On pointe souvent le fait que les manuels scolaires alourdissent les cartables des élèves. Ils pèsent aussi sur les budgets et ne sont pas simples à renouveler quand les changements de programme scolaire s'accélèrent –en témoignent les débats dans les régions au sujet de l'achat des prochains ouvrages pour le lycée, en phase avec la réforme du bac.

Cependant, au-delà de ces inconvénients pratiques, les manuels gardent une place symbolique forte, imprégnant l'imaginaire et les souvenirs de générations d'élèves (citons les exemples du petit Lavisse en histoire et des Lagarde et Michard en français), sonnant le début et la fin des années scolaires, de leur distribution à leur remise.

Comment expliquer cette longévité et cette importance? Quel peut être l'avenir du manuel scolaire à l'heure des multiples réformes ministérielles et du tout numérique?

Révélateur des volontés politiques

Ouvrage papier regroupant une somme de connaissances d'une discipline, le manuel est une «fausse évidence historique», comme l'a écrit Alain Choppin, pionnier des études à ce sujet.

Outil scolaire aux multiples facettes, il se situe effectivement à l'interface entre l'administration et le corps enseignant, entre les élèves et les profs, entre les familles et l'institution. C'est aussi un produit commercial: en France, l'édition scolaire est un marché économique de premier plan, représentant 14% du chiffre d'affaires annuel du secteur.

Dépositaire d'une histoire officielle, le manuel scolaire est le révélateur des volontés politiques et des possibles discriminations. En 2008, un rapport réalisé pour la Halde avait analysé et dénoncé le sexisme des manuels scolaires français, qui reflètent la domination patriarcale de notre société.

Une étude de l'Unesco publiée à la fin 2016 a précisé que si les manuels de la plupart des pays du monde, et en l'occurrence français, mentionnent de plus en plus les droits des femmes, elles sont encore aujourd'hui montrées dans des rôles traditionnels ou subalternes par rapport aux hommes.

Le manuel scolaire est bien un enjeu sociétal majeur, et ce n'est pas un hasard si le gouvernement hongrois de Viktor Orban l'utilise pour maintenir une inégalité entre les filles et les garçons conforme à sa politique réactionnaire.

Au cœur des débats pédagogiques

Véhiculant des valeurs, des représentations et des stéréotypes, les manuels scolaires ouvrent des champs fertiles pour la recherche. Aussi leur analyse critique a-t-elle conduit à de nombreux travaux, sur la construction d'un mythe national avec Suzanne Citron ou d'une fabrique scolaire de l'histoire avec Laurence De Cock et Emmanuelle Picard.

Si l'on reste dans la discipline historique, l'analyse des manuels permet aussi la compréhension de l'évolution des programmes et des mutations d'une discipline scolaire. Un travail auquel s'attache depuis quatorze ans l'université de Montpellier, et qui a donné lieu en mai 2019 à un colloque sur les normes disciplinaires et la «forme scolaire», pour reprendre les termes du sociologue Guy Vincent.

La question se pose de savoir si le manuel ne participe pas à la lenteur de l'évolution pédagogique et au cloisonnement des connaissances. Ces débats ne sont pas récents, et des figures du début du XXe siècle comme Célestin Freinet étaient très hostiles au manuel scolaire.

Même si le mot d'ordre «Plus de manuel scolaire» était avant tout une volonté de questionner les usages plutôt que de bannir le manuel en tant que tel, il s'agissait bien d'une offensive contre un enseignement traditionnel.

Actuellement, la place et le rôle des manuels sont au cœur des débats et des choix pédagogiques pour l'enseignement de la lecture, avec une analyse globale du Conseil scientifique de l'éducation nationale (CSEN) et des recommandations ministérielles quant à la sélection des ouvrages.

Passage nuancé au numérique

L'ère du numérique annonce-t-elle la fin du manuel scolaire? Même si les supports numériques se multiplient en raison du prix de l'ouvrage papier, les élèves ont encore un certain attachement au papier; même les jeunes générations font une différence entre la lecture sur papier et sur écran.

Dans le domaine scolaire, une enquête des éditeurs d'éducation souligne que 71 % des enseignant·es déclarent utiliser des manuels papier et 17% des manuels numériques. Mais au-delà de cette modeste percée du manuel numérique, la manière dont les profs utilisent les manuels change.

La même étude établit qu'un·e enseignant·e sur deux utilise d'autres ressources que celles du manuel, notamment sur internet. Même si son rôle se réduit dans l'élaboration des cours, le point fort du manuel scolaire reste qu'il facilite les préparations des cours (73% des profs) et leur font gagner du temps (66%).

En créant un nouvel environnement de pensée et d'action, le numérique est indéniablement un défi pour le manuel scolaire. C'est aussi une opportunité pour le rendre accessible à des enfants en situation de handicap, notamment visuel.

Les réformes d'envergure des programmes scolaires depuis 2016, qui se sont accélérées depuis 2018, semblent bouleverser la situation. En janvier 2019, les éditeurs scolaires ont alerté les pouvoirs publics sur la complexité de renouveler à une telle cadence l'ensemble des manuels.

La question du financement est posée dans le premier comme le second degré. Certaines régions envisagent un désengagement dans l'achat des manuels et souhaitent passer au tout numérique afin d'éviter de nouvelles dépenses.

Cette évolution inquiète une partie du corps enseignant, qui souligne l'improvisation d'une telle mesure et le risque de perdre la liberté de sélection du manuel. Le risque n'est-il pas que le choix du manuel scolaire numérique réponde uniquement à des choix financiers, et non à une réflexion sur les nouvelles modalités pédagogiques qu'il pourrait apporter?

Cet article est republié à partir de The Conversation sous licence Creative Commons. Lire l'article original.

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