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Vous n'avez jamais connu le printemps aussi tôt qu'en 2016

Above All: Pink / Ian Sane via Flickr CC License by.

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Cette année, l'équinoxe se produit le 20 mars à 5h30 heure française.

Cette année, l'hiver s'arrête un peu plus tôt que les années précédentes. L'équinoxe de printemps, qui marque le moment où le soleil passe au zénith de l'équateur et où l'inclinaison de la Terre commence à jouer au profit de l'hémisphère nord, tombe en effet  le 20 mars à 4h30 heure du méridien de Greenwich (5h30 heure française). Il n'était jamais tombé aussi tôt depuis le 20 mars 1896, à 2h23. L'an dernier, il tombait le 20 mars à 23h45 heure française.

Comme l'explique le site EarthSky, il va falloir s'y habituer car, tout au long du XXIe siècle, l'équinoxe de printemps tombera de plus en plus tôt à chaque année bissextile. En 2020, il aura ainsi lieu le 20 mars à 3h50 du matin heure du méridien de Greenwich. En 2044, le 19 mars à 23h20. Et enfin, en 2096, le 19 mars à 14h03... Selon l'Institut de mécanique céleste et de calcul des éphémérides, qui a calculé les dates des équinoxes jusqu'en 2999, le XXIe siècle comptera 20 équinoxes de printemps le 19 mars, 78 le 20 mars et 2 le 21 mars; à l'inverse, le XXe siècle en a compté 0 le 19 mars, 43 le 20 mars et 57 le 21 mars.

La période de l'équinoxe correspond grosso modo à celle où le jour commence à redevenir plus long que la nuit, avec un décalage variable selon la latitude à laquelle vous vous trouvez. Par exemple, à Paris, le jour est devenu officiellement plus long que la nuit, cette année, le 17 mars.

Pour les météorologistes, au 1er mars

Ce printemps calendaire ne correspond pas au printemps au sens météorologique du terme, qui commence le 1er mars. «C'est déjà le printemps... météo!», notait d'ailleurs, le 1er mars dernier, le site de Météo France, expliquant que le «pic» d'une saison, qui marque son milieu, est généralement décalé de trois semaines par rapport à l'équinoxe ou au solstice: si le solstice d'été tombe le 21 juin, la température moyenne est généralement au maximum mi-juillet et on considère donc que l'été va du début juin à la fin août.

En revanche, l'équinoxe de printemps est largement considéré par le grand public comme le début de celui-ci, comme l'atteste l'existence autour de cette date de manifestations comme le Printemps du cinéma, ou, dans un genre très différent, le Printemps républicain, initiative intellectuelle dont le lancement est prévu ce week-end. Avec un slogan qui, en attendant de voir s'il se révèle politiquement porteur, est donc astronomiquement correct: «Cette année, le printemps, c'est le 20 mars!»

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