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L'incroyable vitesse de la langue des caméléons en vidéo

Face à un grillon, le caméléon est sans pitié | via YouTube

Pour attraper leurs proies, les caméléons déploient leur langue bien plus vite que les scientifiques ne le pensaient.

On connaissait la capacité des caméléons à changer de couleur afin de se camoufler et échapper à leurs prédateurs, on leur connaît désormais une nouvelle compétence: un déploiement de langue très rapide pour attraper leurs proies. Des chercheurs de l'université de Brown aux États-Unis ont découvert que les langues de caméléons figurent parmi les plus rapides et les plus puissantes du monde, devant celles de la plupart des autres reptiles, oiseaux ou mammifères.

L'étude, relayée par National Geographic et publiée dans la revue Scientific Reports, se concentre sur les plus petites espèces de caméléons comme le Rhampholeon spinosus, plus rares et plus difficiles à capturer que leurs congénères plus imposants. En se focalisant sur la trajectoire de leur langue, les chercheurs se sont amusés à comparer la puissance de projection à l'accélération d'une voiture. 

Le résultat est surprenant: pour l'espèce de caméléon la plus performante de l'étude, la vitesse de déploiement de la langue équivaut à une accélération de zéro à 97 km/h en un centième de seconde seulement. Voici le résultat, filmé en slow-motion:

Tissus élastiques

Pour saisir les grillons utilisés comme proie dans l'étude, les caméléons observés n'ont besoin que de 20 millisecondes. Et plus l'espèce de caméléon est petite, plus la langue est puissante. Pour les biologistes, le secret de cette puissance réside dans la particularité et la puissance des tissus élastiques de leur langue. National Geographic évoque, à titre de comparaison, le mécanisme d'un accordéon ou les mouvements naturels des kangourous lorsqu'ils se déplacent.

Et si vous n'en avez pas assez, n'hésitez pas à vous arrêter quelques instants sur cette vidéo, réalisée par la BBC et publiée sur leur (superbe) chaîne YouTube, BBC Earth Unplugged. Elle montre de manière très précise, au ralenti, comment les caméléons utilisent leur langue pour attraper une proie.

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