Sciences

L’image qui pourrait expliquer la formation de la Voie lactée

Temps de lecture : 2 min

Les naines blanches situées au cœur de la galaxie et observées par le télescope Hubble livrent de nombreuses informations sur la création de la Voie lactée.

Le bulbe de la Voie lactée observé par le télescope Hubble  |  via Nasa
Le bulbe de la Voie lactée observé par le télescope Hubble | via Nasa

En plein cœur de la Voie lactée, le télescope Hubble a permis d’observer environ soixante-dix naines blanches –des anciennes étoiles de masse intermédiaire qui ont épuisé leur carburant nucléaire– quasiment aussi vieilles que la formation de la galaxie elle-même, qui remonte à plus de dix milliards d’années. La formation de ces naines blanches aurait eu lieu un milliard d’années après celle de la Voie lactée.

Si la Nasa se réjouit de la découverte de ces naines blanches, c’est parce qu’elles pourraient permettre de mieux comprendre les différentes étapes de la formation de la Voie lactée: elles contiennent des informations précieuses sur une époque révolue et sur des étoiles disparues qui existaient aux premières heures de la galaxie.

Formation par étape

Les données fournies par le télescope Hubble semblent ainsi montrer que le bulbe de la Voie lactée et sa population stellaire se sont formés en premier et en moins de deux milliards d’années, c’est-à-dire plus rapidement que le reste de la Voie lactée. Les générations suivantes d’étoiles, situées dans le disque qui entoure le bulbe, sont arrivées plus tard et ont grandi plus lentement.

Selon les scientifiques de la Nasa, la masse des étoiles et leur concentration dans les différentes zones de la Voie lactée ont pu influer sur le mécanisme et le temps de formation de la galaxie. «Définir les propriétés des étoiles du bulbe permet d’obtenir des informations importantes pour comprendre la formation de l’intégralité de la Voie lactée et, par extension, des galaxies plus éloignées», explique Annalisa Calamida du Space Telescope Science Institute de la Nasa.

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