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L’argile, le régime «détox» des chimpanzés

Chimp Contemplates Life | Michael Bentley via Flickr CC License by

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Des chimpanzés de la forêt de Budongo mangent régulièrement de l’argile: ils consomment ainsi une bonne dose de minéraux et utilisent ses propriétés «détox».

Comme nous, les chimpanzés sont prêts à plus d’efforts pour déguster un meilleur repas, ou apprennent à préparer la nourriture en observant leurs pairs. Une nouvelle étude réalisée par des chercheurs de l’université d’Oxford et publiée dans la revue Plos One montre que, comme certains humains, ces singes font aussi un régime «détox».

Complément alimentaire

Depuis quelques années, les chimpanzés de la forêt de Budongo, en Ouganda, ont en effet de plus en plus souvent été observés en train de manger de l’argile, en extrayant directement des blocs avec leurs doigts dans des carrières. Il s’agit donc d’une forme de géophagie, précise l’étude. Les animaux utilisent aussi des «feuilles-éponges» pour boire de l’eau riche en argile: ils mâchent des feuilles, les plongent dans des trous d’eau et les pressent dans leur bouche pour faire ressortir le liquide.

Pourquoi de l’argile? Parce que c’est une bonne source de minéraux. Il est fréquent que les chimpanzés trouvent leur dose de minéraux en mangeant des bouts d’arbres en décomposition. Mais la déforestation diminue la disponibilité du bois pourri à avaler. C’est une des explications envisagées: pour compenser cette perte, les chimpanzés se seraient donc tournés vers de plus grosses doses d’argile. Une sorte de complément alimentaire en minéraux... La méthode de la «feuille-éponge», en particulier, par une interaction entre un végétal spécifique et l’argile, augmente encore la teneur en minéraux.

Kaolinite vs tanins

Autre raison évoquée, l’argile est bon pour la «détox» des tanins (que nous autres humains consommons via le chocolat, le thé ou le vin), comme l’explique l’étude:  

«Il semble que l’argile, en plus de la supplémentation en minéraux, est important dans la détoxification, spécialement des tanins et autres anti-appétants 

[qui inhibent le comportement normal d'alimentation]. Les tanins sont présents dans beaucoup d’aliments du régime des chimpanzés, dans les fruits et les feuilles. Les chimpanzés peuvent tolérer un ratio tanin/fructose élevé, mais ont néanmoins besoin de neutraliser les effets anti-appétants des tanins.»

En bref, «l’argile peut aussi être une source importante de détoxification». Plus précisément, les chimpanzés de la forêt de Budongo mangent de l’argile sous la forme de kaolinite, riche en aluminium, un composé qui semble justement neutraliser les tannins contenus dans l’alimentation des animaux. Enfin, les singes font de bons choix nutritionnels, car l'argile aide globalement à leur digestion et à une meilleure absorption des nutriments présents dans la nourriture. 

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