Sciences

Quand un quadruple arc-en-ciel apparaît dans le ciel de New York

Temps de lecture : 2 min

Photo: Amanda Curtis.
Photo: Amanda Curtis.

Alors qu'elle attendait son train pour aller à Manhattan, Amanda Curtis, la directrice d'un site de vente de mode en ligne, a pris une photo d'un quadruple arc-en-ciel.

Quelques centaines de tweets plus tard, plusieurs scientifiques sont intervenus pour expliquer le phénomène. Quatre arcs-en-ciel sont bien visibles –Amanda n'a pas retouché l'image– mais parler de quadruple arc-en-ciel est un peu trompeur. En fait, il s'agit d'un double arc-en-ciel reflété par une étendue d'eau, en l'occurence l'océan Atlantique à Long Island.

Un arc-en-ciel se forme lorsque la lumière du soleil se reflète une fois dans des gouttes de pluie, et il y a double arc-en-ciel lorsqu'il y a une double réflexion de lumière à l'intérieur des gouttes. Il faut donc que la lumière soit particulièrement forte, explique Phil Plait sur Slate.com. Les couleurs de l'arc-en-ciel secondaire sont moins vives et inversées par rapport à celles de l'arc-en-ciel primaire.

Le phénomène du quadruple arc-en-ciel est plus rare, car il faut qu'il y ait une grande étendue d'eau lisse derrière l'observateur. La surface d'eau reflète alors la lumière qui a créé le premier arc-en-ciel, ce qui fait que l'on voit un autre double arc-en-ciel, d'où les quatre arcs-en-ciel.

Sur Fast Company, un chercheur de l'Académie navale américaine explique que pour obtenir un véritable quadruple arc-en-ciel, il faut que la lumière soit reflétée quatre fois dans les gouttes de pluie. Or, ce n'est pas le cas dans l'image qui a circulé sur Twitter: il faudrait plutôt parler de deux doubles arcs-en-ciel.

L'autre leçon de cette histoire, c'est que poster une image virale sur Twitter peut toujours bénéficier à la personne qui a pris la photo. Dans ce cas, Amanda Curtis, qui a été interviewée sur la chaîne météo américaine, en a profité pour mieux faire connaître son site de mode. En fin d'après-midi, elle a retweeté son quadruple arc-en-ciel, accompagné d'un lien vers celui-ci.

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