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La liste des scénarios catastrophe qui menacent l’avenir de l’humanité

Caroline Piquet, mis à jour le 13.09.2013 à 15 h 40

Des soldats thaïlandais nettoient une plage de Kho Samet après la fuite d'un pipeline de pétrole, le 30 juillet 2013. REUTERS/Athit Perawongmetha

Des soldats thaïlandais nettoient une plage de Kho Samet après la fuite d'un pipeline de pétrole, le 30 juillet 2013. REUTERS/Athit Perawongmetha

Nous vous avions déjà parlé de ce laboratoire scientifique, le Centre d’étude du risque existentiel –The Centre for the Study of Existential Risk (CSER)– de l’Université de Cambridge, dédié à la recherche sur la prévention de l’extinction de l’espèce humaine. En novembre 2012, les trois fondateurs Martin Rees, professeur de cosmologie et d’astrophysique, Huw Price, professeur de philosophie et Jaan Tallinn, co-fondateur de Skype, en annonçaient l’ouverture avec l’espoir de donner à la discipline «la respectabilité académique qu’elle mérite».

Le CSER a aujourd’hui recruté de nouveaux cerveaux, et pas des moindres: le célèbre physicien Stephen Hawking, le zoologiste Robert May de l’Université d’Oxford, ex-conseiller scientifique du gouvernement, l’économiste Partha Dasgupta ou encore le généticien à Harvard George Church.

Lord Rees s’est exprimé cette semaine depuis le British Science Festival 2013 de l’Université de Newcastle, lors de son discours de clôture rapporté par l’Independant:

«Ceux qui ont la chance de vivre dans les pays développés doivent faire face à des risques mineurs de la vie quotidienne: accidents d’avion, substances cancérigènes dans la nourriture, rayonnement radioactif à faible dose… Mais nous sommes moins en sécurité que nous le croyons. Il faut adopter une approche plus rationnelle des événements à faibles risques qui pourraient avoir des conséquences dévastatrices, parce que nos hommes politiques ont tendance à résoudre les problèmes à court terme, et la population est plutôt dans le déni.»

L’un des objectifs de son équipe de chercheurs est de présenter aux responsables politiques une liste de scénarios catastrophe qui pourraient menacer l’avenir de l’humanité. La voici, en l’état actuel des travaux du CSER:

1-Les cyber-attaques

Notre dépendance croissante à la technologie et aux réseaux interconnectés rend notre société plus vulnérable, affirme le professeur de mathématiques David Spiegelhalter, expert en risques à l’Université de Cambridge et membre du CSER. «Nous utilisons des systèmes interconnectés pour tout, du pouvoir politique, aux banques, à l’approvisionnement alimentaire.» La menace la plus forte: la neutralisation des ordinateurs qui contrôlent les réseaux d’alimentation en électricité, dont les conséquences seraient immédiates et potentiellement sévères.

2-Le bioterrorisme

Contrairement à l’arme nucléaire, qui demande une infrastructure lourde pour être fabriquée et utilisée, développer des microbes ou des virus génétiquement modifiés peut se faire de façon relativement simple en laboratoire.

3-Les pénuries alimentaires

La gestion de la distribution alimentaire se fait surtout à flux tendu, sur le modèle du «zéro-stock». La défaillance des réseaux informatiques qui la contrôlent pourrait rapidement entrainer des pénuries, et le cas échéant, des émeutes de la faim en moins de 48 heures.

4-Les pandémies

«La propagation rapide d’une pandémie peut provoquer des ravages dans les mégalopoles d’un monde en développement perpétuel» rappelle Lord Rees dans Science Mag, amplifiée par le développement des différents modes de transport. La propagation rapide d’une nouvelle infection laisse également moins de temps aux chercheurs pour en découvrir le vaccin.

5-Une intelligence artificielle hostile

Certains experts envisagent un scénario à la Terminator, où des ordinateurs de plus en plus intelligents échapperaient à tout contrôle. «C'est probablement une erreur de penser que toute intelligence artificielle, en particulier celle qui est née par hasard, va évoluer comme l’espèce humaine, avec les valeurs qui sont les nôtres, et qui sont le produit de millions d’années d’évolution» explique Huw Price dans les colonnes de l'Alumni Magazine de l’Université de Cambridge.

6-Les catastrophes naturelles

«Les astéroïdes s'écrasant sur ​​la terre sont une menace réelle pour l’espèce humaine, mais nous ne pouvons pas faire grand chose pour prévenir un tel événement» souligne David Spiegelhalter. Les préoccupations du CESR se concentrent essentiellement autour du réchauffement climatique et de ses conséquences potentiellement irréversibles.

Caroline Piquet
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