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De l'eau sur Mars? Le robot Curiosity a découvert une ancienne rivière

Ludivine Olives, mis à jour le 28.09.2012 à 11 h 55

Mars - Digital Elevation Model / Kevin M. Gill via FlickrCC License by

Mars - Digital Elevation Model / Kevin M. Gill via FlickrCC License by

Le robot Curiosity a fait une nouvelle découverte qui pourrait chambouler notre vision de l’espace. Il y aurait eu de l’eau sur Mars. Et qui dit eau dit possibilité de vie.

Jusqu’à présent, les scientifiques avaient des soupçons quant à la présence d’eau sur Mars sans avoir de réelles preuves. Mais les photos prises par Curiosity mettent en évidence le lit d’une ancienne rivière, dénommée Hottah en référence au Hottah Lake au Canada.

Le NPR rapporte que la Nasa a observé des cailloux ronds et lisses, polis par l’eau. Rebecca Williams, de Planetary Science Institute à Tucson (Arizona), souligne:

«Les formes nous disent qu'ils [les cailloux] ont été transportés et les tailles nous apprennent qu'ils ne pouvaient pas être déplacés par le vent. Ils ont été transportés par l'écoulement de l'eau.»

William Dietrich, un co-chercheur de la mission Curiosity explique que les scientifiques ont même pu déterminer la vitesse du courant:

«D’après la taille des graviers, nous pouvons interpréter que l'eau se déplaçait à environ 3 pieds (1 mètre) par seconde avec une profondeur située quelque part entre la cheville et la hanche.»

Rebecca Williams précise:

«Cette roche est composée de graviers dans une matrice qui est très riche en sable.»

Les scientifiques n'ont pas encore estimé l'âge des roches, qui peuvent avoir été enfouies sous la surface. Elles pourraient avoir plusieurs milliards d'années.

Selon The Christian Science Monitor, Curiosity, qui s'est posé sur Mars le 6 août 2012 après un voyage de huit mois et demi, est tombé par hasard sur le lit du ruisseau asséché à Glenelg, un territoire martien fascinant pour les scientifiques puisque différents types de terrains se rencontrent. Sa destination finale est le mont Sharp, une montagne qu’il devrait atteindre avant la fin de l'année.

Le site rappelle que trouver la trace d'eau est une première étape pour savoir s’il existe des microbes, et donc une source de vie sur la planète. D’après les scientifiques, outre l'eau, une source d’énergie (comme le soleil) et du carbone organique sont nécessaires à la vie. Les chercheurs espèrent justement trouver ce dernier «ingrédient» au mont Sharp.

Ludivine Olives
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