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Google s'intéresse-t-il à l'origine ethnique de ses clients?

Laure Beaulieu, mis à jour le 05.09.2012 à 9 h 34

Google Mail website screenshot/Spencer E Holtaway via FlickCC License by

Google Mail website screenshot/Spencer E Holtaway via FlickCC License by

Le nom du détenteur d’un compte Gmail influence-t-il  les publicités reçues de Google? Un journaliste du Telegraph, Willard Foxton, a fait l’expérience suivante:

«En utilisant des adresses mails qui viennent d’être créées et dont les noms sont connotés racialement*, [j’ai] envoyé des mails, puis j'ai regardé les publicités proposées en fonction de l’appartenance ethnique.»

Les résultats de Willard Foxton sont sans appel. Après un mail intitulé «J’ai besoin d’argent», un homme portant un nom connoté racialement voit apparaître des publicités du type «Un prêt payé le jour de la paye», alors qu’un individu avec un nom «non connoté» aura des messages publicitaires du type «Des solutions à l’étranger pour votre business».

En septembre 2011, le journaliste Nathan Newman du Huffington Post avait conduit la même expérience  et il était arrivé à la même conclusion. Google avait alors rétorqué que l'ethnicité, déduite à partir du nom de la boîte mail, n'était pas intégrée dans son algorithme.

Comment expliquer alors les résultats des expériences de Foxton et Newman? Willard Foxton pense avoir trouvé la solution.

«L’algorithme sophistiqué de Google peut savoir beaucoup de choses sur vous grâce aux noms qui se trouvent à l’intérieur de vos mails, et c’est particulièrement vrai si ces noms ( …) sont dans une langue spécifique, reproduisent des noms d’endroits ou sont très courants au sein d’une communauté spécifique.»

Pas besoin donc pour Google de se soucier du nom contenu dans l’adresse mail, il suffit à son algorithme d’étudier les noms contenus dans les mails de la personne concernée. De là à dire que cela est aussi du «race profiling» il n’y a qu’un pas.

* NDLR: Les Anglosaxons utilisent l'expression «race» là où les Français parlent d'«ethnie» ou d'«origine ethnique». Retour

Laure Beaulieu
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