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Iceberg, première orque albinos adulte au monde?

Slate.fr, mis à jour le 25.04.2012 à 13 h 02

L'orque blanche, Iceberg. Capture d'écran.

L'orque blanche, Iceberg. Capture d'écran.

On connaissait Willy, il faudra désormais compter avec Iceberg.

Sauf qu'Iceberg, à la différence de Willy, est entièrement blanc, ce qui n'est pas habituel pour un animal de son espèce.

Ce sont des scientifiques en expédition près des côtes de la Russie orientale, au large du Kamachatka qui ont eu la surprise de l'observer en train de nager avec d'autres membres de sa famille, et qui l'ont surnommée ainsi, rapporte la BBC. Parmi eux, Eric Hoyt, spécialiste des orques depuis de longues années.

Comme il l'a expliqué au Guardian, il arrive de temps en temps que des cétacés entièrement blancs soient observés, et cette orque ne sera pas le premier albinos à être repéré. Mais la spécificité de cet animal, c'est qu'il s'agit d'un adulte. Il explique:

«Nous avons repéré 2 autres orques blanches ces dernières années, mais c'est la toute première fois que nous observons un animal adulte qui soit tout blanc.»

Car les membres de l'expédition savent qu'une orque entièrement albinos a un système immunitaire moins fort et risque de mourir plus jeune, or Iceberg semble être déjà âgé de plus de 15 ans, l'âge adulte pour une orque: «Si nous voyons un membre de son groupe et qu'il n'est plus là, nous saurons qu'il est mort», a annoncé Erich Hoyt.

Autre possibilité, Iceberg n'est pas un complet albinos. Pour le savoir, les membres de l'expédition vont retourner sur les lieux et chercher à photographier ses yeux: s'ils sont roses, alors Iceberg est un vrai albinos adulte. Et donc un spécimen particulièrement rare.

En tout cas, comme l'ont rapporté les chercheurs, Iceberg est plutôt bien intégré dans son clan. Lorsqu'il a été observé, il nageait avec sa mère et ses frères.

L'expédition navigue dans les eaux russes afin de procéder à des écoutes des baleines, puisqu'il semblerait que les trois ou quatre clans qui se partagent ces eaux du Pacifique nord ont tous un dialecte différent des autres. Un projet connexe visera à protéger l'habitat des baleines et dauphins au large des côtes russes.

>> Consultez le diaporama d'animaux albinos de CBS

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