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Une forêt enfouie sous les cendres depuis des millions d'années en Chine

Slate.fr, mis à jour le 23.02.2012 à 12 h 40

forêt /Gary Robson via Flickr CC License by

forêt /Gary Robson via Flickr CC License by

Des chercheurs américains et chinois ont découvert et analysé une forêt tropicale enfouie sous les cendres depuis 300 millions d'années à la suite d'une éruption volcanique dans le nord de la Chine, annonce le site de l'université de Pennsylvanie.

Les analyses de cette forêt fossilisée, prochainement publiées dans les Actes de l'Académie nationale des sciences, permettent d'en savoir plus sur l'écologie et le climat de l'époque puisque des arbres avec leurs feuilles ont notamment été retrouvés «merveilleusement préservés» par la cendre. Ce qui vaut à ce lieu d'être comparé à la ville de Pompéi en Italie, elle-même momifiée sous les cendres en l'an 79 d'après le Huffington Post:

«C'est comme Pompéi: Pompéi nous donne un aperçu en profondeur de la culture romaine, mais elle ne dit rien sur l'histoire romaine en soi.»

La forêt a été étudiée sur une zone, divisée en trois sites, de plus de 1.000 m2 et montre que six groupes de plantes vivaient à cet endroit, ce qui permet de caractériser de façon significative la paléoécologie locale, explique une chercheuse dans la revue Nature:

«Nous connaissions la présence de beaucoup de ces groupes de plantes dans d'autres endroits, mais nous n'avions aucune idée du fait qu'elles avaient effectivement grandi ensemble.»

La datation de cette «capsule temps» correspond à la période géologique du Permien, au moment où les plaques tectoniques étaient en mouvement pour former la Pangée selon le site Science newsline: «L'Amérique du Nord et l'Europe ont été fusionnées et la Chine existait sous forme de deux continents plus petits. Tous chevauchaient l'équateur et ont donc eu des climats tropicaux.»

Cette forêt connaissait donc des températures similaires aux nôtres, «ce qui en fait un intérêt pour les chercheurs qui regardent les modèles climatiques anciens pour pouvoir comprendre les variations climatiques contemporaines».

Une peinture de la forêt avant l'éruption a pu être réalisée par l'artiste Ren Yugao à partir des conclusions établies à la suite de l'étude de ces plantes archaïques.

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