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Peut-on marcher sur de la lave?

Slate.fr, mis à jour le 18.01.2012 à 18 h 16

Kilauea Volcano at Mauna Ulu / Image Editor via Flickr CC License by

Kilauea Volcano at Mauna Ulu / Image Editor via Flickr CC License by

Vous vous êtes déjà demandé ce qui arriverait si vous décidiez de vous jeter dans de la lave en fusion? Peut-on se mettre à couler aussi simplement que Gollum? 

Erik Klemetti répond à cette question sur le blog Eruptions de Wired. Non, on ne coule pas dans de la lave comme Gollum, notamment en raison de la densité et de la viscosité (c'est à dire la résistance à l'écoulement) de la lave, autrement plus importantes que celles de l'eau. Et c'est physique, si un corps est trois fois moins dense que le basalte qui compose la lave, il ne peut pas s'enfoncer dans ses profondeurs.

Est-ce que cela voudrait dire qu'il est possible de marcher sur de la lave en fusion? Tout dépend du type de lave devant lequel vous vous trouvez.

Les laves A'a (selon leur nom hawaïen) ressemblent à des coulées de blocs et sont légèrement moins chaudes, donc plus praticables. Les laves fluides à la surface régulière (Pahoehoe), sont plus visqueuses. C'est le type de lave dans lequel Gollum se noie et que l'on voit le plus souvent dans les films catastrophe, donc celui auquel on pense généralement quand on imagine de la lave.

Donc, pour traverser une rivière de lave pahoehoe, évitez tout d'abord d'utiliser comme dans Volcano une échelle de pompiers en aluminium. Il est impossible qu'elle résiste à la chaleur. Klemetti explique:

«La plupart des gens pensent que la chaleur de la lave est comparable à celle de leur four. Mais les fours atteignent généralement 273°c. Une coulée de lave basaltique standard comme celle de Volcano est environ cinq fois plus chaude

Danscette scène du Pic de Dante (1997), Pierce Brosnan parvient à traverser une rivière de lave au volant de son véhicule et à sauver son chien au passage. Les pneus prennent feu mais Pierce et sa famille tiennent bon.

«Une chose m'a toujours gêné, raconte Klemetti, pourquoi le réservoir d'essence n'a-t-il pas explosé? En touchant la lave, le véhicule aurait dû chauffer si rapidement qu'on s'attendrait à ce que le point d'explosion soit atteint, et que Pierce et compagnie explosent avant de pouvoir jamais sauver la Rover.»

 

Il est beaucoup plus facile de circuler sur le la lave A'a, mais le problème de la chaleur subsiste.

Comme le suggère Erik Klemetti, une solution simple serait de vaporiser des milliers de litres d'eau sur vos pneus tandis que vous traversez la rivière de lave au volant d'un 4x4 protégé par une couche d'amiante de dix centimètres. Si vous préférez y aller à pied, envisagez plutôt un genre de chaussures de neige isolées par une couche de vingt-cinq centimètres d'amiante, sans oublier une combinaison résistante à la chaleur.

Ce qui ne résout pas la question du courant dans lequel vous risqueriez d'être emporté après vous être enfoncé de quelques centimètres dans la lave visqueuse...

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