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Pourquoi la plupart des ordinateurs ont une voix féminine?

Slate.fr, mis à jour le 24.10.2011 à 12 h 02

Une figurine Saber Revy à côté d'un ordinateur portable Steve Keys via Flickr CC License by

Une figurine Saber Revy à côté d'un ordinateur portable Steve Keys via Flickr CC License by

C'est l'une des principales fonctionnalités de l'iPhone 4S: Siri est un dispositif de reconnaissance vocale qui répond à vos questions (même les plus surprenantes) et accomplit des tâches de base. A la différence de sa version américaine qui vous répondra par une voix féminine, cet assistant vocal dispose d'une voix masculine  en France et en Grande-Bretagne. Cette caractéristique va à l'encontre d'une règle psychologique qui voudrait que les appareils technologiques aient une voix féminine, note CNN.

La voix féminine serait «plus plaisante» à l'oreille. Et, selon le professeur de l'université de Stanford, Clifford Nass, cette affinité avec la voix féminine commencerait dès le stade du foetus dont l'ouïe est plus réactive à la voix de sa mère, sans l'être pour les autres voix féminines ou celle de son père. «C'est beaucoup plus facile de trouver une voix féminine que tout le monde appréciera qu'une voix masculine», affirme Clifford Nass. Pour trouver la voix la plus adaptée aux besoins du produit, la plupart des compagnies organisent un casting et déterminent leur choix à partir de certains critères comme la chaleur de la voix ou son sérieux. 

La raison d'une telle accoutumance ne serait pas uniquement psychologique, mais également historique. Lors de la Seconde Guerre mondiale, les appareils de navigation des avions de combat disposaient de voix féminines pour qu'elles soient différenciées des voix des copilotes. L'assistance technique des opérateurs téléphoniques essentiellement composée de femmes a également «habitué les personnes à être aidées par une voix féminine désincarnée».

Ce sera également l'option choisie par les fabricants automobiles au moment de la dotation d'un système de messages vocaux dans les voitures indiquant un danger imminent ou du non-port de la ceinture de sécurité par un des passagers, dixit Tim Bajarin, consultant convaincu que l'ordinateur diabolique HAL 9000 dans le film de Stanley Kubrick 2001, l'odyssée de l'espace, a également incité à moins avoir recours à une voix masculine.

Est-ce un choix sexiste? Pas autant que ne l'est l'opinion publique, selon Rebecca Zorach, directrice du Social Media Project à l'université de Chicago. Reconnaissant que l'assistant vocal Siri à la voix féminine joue le rôle d'un assistant obéissant, le stéréotype serait plutôt le fait que la technologie développée dans l'iPhone 4S mise sur le communicationnel et le relationnel, un domaine dans lequel les femmes sont reconnues comme plus douées que les hommes. «La plupart des décisions des compagnies sont le fruit d'études de marché, donc cela reflèterait plus les stéreotypes de genre qui existent dans l'opinion publique.»

Le choix d'Apple d'attribuer une voix féminine à Siri montre également une progression de sa logique (son Knowledge Navigator de 1987 était un jeune homme avec un noeud de papillon, précise le site canadien The Star).

The Guardian s'est également demandé pourquoi Apple, qui n'a pas souhaité leur répondre, avait différencié le marché britannique du marché américain. Pour Stephen Ebbett, travaillant pour la compagnie d'assurances Protectyourbubble.com, «Apple a pensé que les Britaniques feraient davantage confiance à une voix autoritaire alors que les Américains sont jugés plus réceptifs à une voix féminine».

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