Life

8,7 millions d'espèces sur Terre

Slate.fr, mis à jour le 25.08.2011 à 11 h 45

Twos a Crowd/ Ha-Wee via Flickr CC License By

Twos a Crowd/ Ha-Wee via Flickr CC License By

Combien d'espèces coexistent sur Terre? Un groupe de chercheurs pense qu'il y a 8,7 millions d'espèces sur notre planète, un nombre qui reste une estimation, mais a été atteint par une analyse mathématique rigoureuse.

D'après les scientifiques qui ont publié cette étude dans PLoS Biology, il reste encore 86% des espèces terrestres et 91% des espèces marines à découvrir et cataloguer. Autrement dit, nous ne connaissons toujours que très peu des espèces de notre planète, rappelle le Washington Post:

«Cette nouvelle analyse est significative non seulement parce qu'elle donne plus de détails sur un mystère scientifique fondamental, mais aussi parce qu'elle aide à saisir la complexité d'un système naturel qui risque de perdre des espèces à un rythme sans précédent.»

La question du nombre d'espèces sur Terre passionne la communauté scientifique depuis des années, explique dans le Guardian l'un des chercheurs, qui souligne son importance:

«Nous savons que nous perdons des espèces à cause de l'activité humaine, mais nous ne pouvons pas vraiment apprécier l'ampleur de cette disparition d'espèces tant que nous ne savons pas quelles espèces existent.»

Et cette disparition d'espèces n'est pas sans conséquences, affirme l'un des biologistes marins qui a travaillé sur le projet et qui compare notre planète à une machine composée de 8,7 millions de parties, qui ont toutes une fonction précieuse.

Depuis 250 ans, les scientifiques classent les espèces selon un système élaboré par Carl von Linné, avec des estimations allant de 3 millions à 100 millions d'espèces au monde. Les chercheurs ont affiné ce nombre en analysant et corrélant les données existantes pour ensuite appliquer des tendances à cinq grands groupes de formes de vie.

Ils ont ainsi prédit qu'il y a entre autres 7,77 millions d'espèces animales, 298.000 d'espèces de plantes, et 611.000 de champignons sur Terre (autrement dit, «il y a un demi-million de façons d'être un champignon»). Seuls 7% des champignons et 12% des animaux ont été identifiés (contre 72% des plantes).

Voir ce graphique du Washington Post qui résume les dernières découvertes:

Le Guardian rappelle que, même si elle est la plus juste jamais mise au point, cette estimation ne sera pas la dernière. Il y a trop de zones d'ombres pour que le débat s'arrête là, explique l'auteur d'un livre sur le sujet:

«Je peux presque vous garantir que quelqu'un va écrire une réponse en disant que si vous changez les paramètres comme ci et comme ça vous obtiendrez moins d'espèces ou plus d'espèces. La vérité, c'est que nous en savons toujours si peu... Il n'y a toujours pas une parcelle de forêt tropicale n'importe où au monde qui a été inventoriée complètement, pas même un hectare.»

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