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Quel est le chiffre le plus aimé au monde?

Slate.fr, mis à jour le 23.08.2011 à 14 h 01

Guest numbers / FotoosVanRobin via Flickr CC License By

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Quel est votre chiffre préféré, et pourquoi? Un Anglais féru de mathématiques nous pose cette question toute simple dans un sondage grâce auquel il espère pouvoir en dire un peu plus sur notre relation aux nombres.

Alex Bellos a eu cette idée parce que, lors de ses conférences sur les mathématiques, des gens lui demandaient à chaque fois quel était son nombre préféré, expliquait-il au New Scientist fin juin:

«Je n'ai pas une réaction émotionnelle aux nombres et donc je n'ai pas de préféré. Au début, j'étais agacé par ces questions, mais ensuite je suis devenu intrigué. Je me suis mis à poser cette question autour de moi, et je me suis aperçu que beaucoup de gens ont une relation personnelle aux chiffres. J'ai pensé que ça serait amusant d'essayer de quantifier ça.»

L'idée lui est aussi venue après avoir lu l'étude «Numbers as friends and villains» («Les nombres comme amis et méchants»), qui en 1996 essayait d'analyser ce rapport subjectif aux nombres.

Il a déjà obtenu plus de 30.000 réponses à sa question, posée en mai dernier, rapporte le blog scientifique de NPR Krulwich Wonders. Elles viennent d'internautes partout dans le monde.

Alex Bellos a commencé à analyser les données, et même si pour l'instant les résultats sont simplement préliminaires (le vrai effort de traitement de données est prévu pour cet automne), il a déjà dégagé plusieurs tendances: les nombres impairs sont plus populaires que les nombres pairs et les nombres premiers que non premiers, et ceux liés à un anniversaire font partie des favoris.

Pour l'instant, le chiffre en tête du sondage est le 7, qui domine toutes les catégories (nationalité, genre, religion, âge, etc), mais il est talonné par tout un groupe d'autres nombres premiers, en particulier le 11 et le 13.

Mais pourquoi aimons-nous un chiffre plutôt qu'un autre? Pour l'instant, Alex Bellos n'a que des pistes de réponses: il y a donc, d'abord, le fait tout simple qu'il corresponde à la date de notre anniversaire, mais cette affection n'agit pas sur tous les chiffres. Personne n'a pour l'instant choisi le nombre 30 par exemple, alors que de nombreux internautes ont répondu 3, 5, 9 ou 13 parce que c'était leur anniversaire. Autre mystère non encore élucidé: pourquoi presque personne ne choisit le chiffre 1 ou le nombre 10.

Les gens interrogés peuvent se diviser en deux catégories, explique le passionné de maths: ceux qui aiment les nombres pour leurs qualités mathématiques –untel est divisible, untel est indivisible, celui-ci est la racine carrée de celui-là, etc–, et ceux qui leur attribuent des qualités un peu moins scientifiques, comme cette personne qui aime le numéro 37 parce qu'«il a l'air mystérieux, comme un méchant dans un film muet» (voir les poétiques illustrations de certaines réponses sur Krulwich Wonders).

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